Meet Phil Dexter from Kiron Open Higher Education Istanbul, an Online Education Platform for Refugees (Metnin Türkçe çevirisi aşağıda yer alıyor)

Because we are used to see refugees in situations of despair and distress in the media, we tend to forget that before encountering those tragic circumstances, most of them had a daily job and hobbies like the rest of us. But there is an issue that needs to be raised by the media while covering the refugee crisis: the access to education for the young generation. Indeed, globally only two percent can pursue their education after fleeing their country. One year ago, Markus Kressler (still a student at the time) was attending a meeting in Istanbul with Syrian refugees and realized the issues they were facing when trying to enroll in universities. With the help of Vincent Zimmer, a tech-entrepreneur, they created Kiron Open Higher Education, an education platform that would allow refugees to study online from any part of the world. Thanks to their very successful crowdfunding campaign and support from big universities and organizations such as Harvard, MIT and Google, Kressler and Zimmer were able to launch Kiron Open Higher Education in October 2015. Once students are registered, they can take general courses and courses in four different study tracks. After completing their curriculum online, they will be able to apply in partner universities, receive certificates validated by the Higher European Higher Education Quality Standards and be more competitive if they decide to join the job market. In addition to its headquarters in Berlin, the online education platform has branches in Amsterdam, Amman, Brussels and Paris. I had the chance to sit with Phil Dexter, who is in charge of Kiron’s branch in Istanbul to talk about the organization's ambitions, upcoming initiatives in Turkey and challenges.

Hi Phil, could you please introduce yourself?

-I am originally form Switzerland and I have been living in Turkey for three years now. I was working in the IT sector as a project manager when the founders of Kiron contacted me to outreach the project in Turkey. I first joined Kiron as a volunteer in October 2015 and started working full-time in January.

Before taking part in this project, were you already participating in other projects with a focus on refugees?

-To be completely honest, no.

Why did you get involved with the Kiron Open Higher Education project?

-We often have this image of refugees begging in the streets and we tend to assume that they always lived that way. But most of the people I have met are well educated and are prevented to find jobs in their field. And for the young people, most of them are stuck and cannot pursue their education. As I got more involved with Kiron, I realized that studying here when you are a refugee is a like playing the lottery (globally about 2 percent get to enroll in universities due to long and tedious administrative procedures). I also felt that there are a lot of initiatives for refugees with a focus on providing basic needs to them when they arrive in Turkey. It is great but not many are focusing on offering education programs other than language courses. I was very impressed with Kiron’s objective and wanted to be part of it.

Image source: Huffington Post

Image source: Huffington Post

What is Kiron’s primary objective?

-The goal of Kiron is to be a bridge that allows refugees to avoid too long gaps in their curriculum due to language barriers and/or administrative hiatus while getting education at the same time. For instance, some people come to Turkey speaking perfect English but don’t know Turkish. Even when they are granted with a scholarship, they are facing a stalemate and cannot study. I believe that giving them an opportunity to study from anywhere in the world gives them a sense of purpose and increase the number of opportunities they will have in the future.

How many people are involved in Kiron's project?

-Worldwide, about 400. In Istanbul, we are not established as a NGO but we are more in the assessment phase of the project. We are a team of six people, four of us working full-time.

Could you tell us more about Kiron's study tracks? 

-There are four main areas of study: Business and Economics, Engineering, Computer Science and Social Sciences. Before enrolling in one of these, students can also take general education classes and languages courses as well.

What are the biggest challenges you are facing since the launch of Kiron in Turkey?

-Oddly enough, funding is not our biggest issue because Google is supporting us. Since we started the project in Turkey, we had to to face a lot of administrative setbacks. The laws and the counsel for education do not recognize university credits from online courses at the moment. This proved to be a huge problem so far, but we are building an academic strategy in order to come to an agreement with the local institutions. Besides, we are in constant communication with Kiron’s headquarters in Berlin and can also count on the support of European Union’s institutions and the German government who advocates to the Turkish government to grant the refugees living in Turkey the right to register and study as well.

What are Kiron's short and long-term goals in Turkey?

Picture source: Huffington Post

Picture source: Huffington Post

-We are growing our partnerships with Turkish universities and are at the moment in contact with 12 universities that are interested in partnering up with us. Once we solve the administrative issues, we are hoping to start delivering certificates to our students. We also want to be increase our offline presence by organizing events, so students can connect between themselves but with professionals as well and grow their network. We would also like to create students hubs in order for them to have a community in which they can study and support each other. And finally, in a near future we want to be present not only in Istanbul but also in Gaziantep and other cities in Turkey.

Thank you Phil, we like to ask our interviewees to end the interview with their favorite quote.

“The problem with the world is that the intelligent people are full of doubt, while the stupid people are full of confidence.” Charles Bukowski

DSC03011.JPG

Check out Kiron Open Higher Education website or contact Kiron's team if you’d like to learn more about the project’s initiatives in Turkey.

Update: since our interview, Kiron is pursuing its efforts to provide access to education to refugees and has launched a certificate program in Turkey. 

 Phil Dexter, Kiron, Online Mülteci Platform

Mültecilerle ilgili medyaya yansıyan endişe ve umutsuzluk haberlerine öyle alışmışız ki, çoğu mültecinin bu trajik duruma maruz kalmadan önce hepimiz gibi iş güç ve hobi sahibi insanlar olduğunu unutuyoruz. Öte yandan, mülteci kriziyle ilgili haber yapan yayın organlarının üzerinde durması gereken bir konu daha var: genç neslin eğitim erişimi. Dünya çapında mültecilerin yalnızda yüzde ikisi ülkesini terk ettikten sonra eğitimlerine devam edebiliyor. Bundan bir yıl önce, o dönem hala öğrenci olan Markus Kressler İstanbul’da Suriyeli mültecilerle bir toplantıya katılıyor ve mültecilerin plarform kayıtlarında yaşadığı sorunları öğreniyor. Teknoloji girişimcisi Vincent Zimmer’le birlikte Kiron Üniversitesi’ni kuran Klesser, mültecilere internet üzerinden dünyanın her yerinden erişebilecekleri bir eğitim platformu sunmayı amaçlıyor. Böylece Kressler ve Zimmer son derece başarılı kitle fonu kampanyaları ve Harvard, MIT ve Google gibi önde gelen üniversite ve kurumların desteğiyle Ekim 2015’te Kiron kuruyor. Platform'ya kabul edilen öğrenciler genel derslerin yanı sıra dört farklı alandan dersler seçebiliyor. İnternet üzerinden müfredatı tamamladıklarında ise partner platformlara başvurabiliyor ve Avrupa Yüksek Öğretim Kalite Standartları’nın onayladığı sertifikalara hak kazanıyor. Bu sayede öğrenciler istihdam alanında daha rekabetçi hale gelebiliyor. Platformnun Berlin’deki genel merkez dışında Amsterdam, Amman, Brüksel ve Paris gibi şehirlerde şubeleri bulunuyor. Kiron’un İstanbul şubesinden sorumlu Phil Dexter’la bir araya gelme fırsatım oldu. Kendisiyle platformnun Türkiye’deki girişimleri, gelecek planları ve yaşadıkları zorluklar hakkında konuştuk.

Merhabalar Phil. Kendini tanıtır mısın bize?

- Aslen İsviçreliyim, son üç yıldır Türkiye’de yaşıyorum. Bilişim sektöründe proje müdürü olarak çalıştığım dönemde Kiron’un kurucuları projenin Türkiye ayağı için benimle temasa geçti. Kiron’a 2015’te önce gönüllü olarak katıldım, Ocak’tan itibaren ise tam zamanlı olarak çalışıyorum.

Bu projeden önce mültecilere yönelik başka projelere katılmış mıydın?

-Dürüst olmak gerekirse hayır.

Neden Kiron katılmak istedin?

- Çoğunlukla mültecilere dair algımız sokakta dilenen insanlardan ibaret ve sanki bu insanların durumu evvelden beri öyleymiş gibi düşünüyoruz. Ama benim tanıdığım insanların çoğu çok iyi eğitimli ama kendi alanlarında iş bulmaları engelleniyor. Gençlerinse çoğunun eli kolu bağlı ve eğitimlerine devam edemiyor. Kiron’daki çalışmalarım ilerledikçe şunun farkına vardım: Burada mülteci olarak eğitim almak şans oyunu oynamak gibi bir şey. (Bitmek bilmeyen idari süreçler nedeniyle dünya çapında mültecilerin yaklaşık yüzde ikisi üniversiteye kayıt yaptırabiliyor.) Türkiye’ye gelen mültecilerin temel ihtiyaçlarını karşılamaya yönelik birçok girişim olduğunu görüyorum, ki bu gerçekten çok harika, ancak bu girişimlerin birçoğu dil dersleri dışında eğitim programı sunmuyor. Bu açıdan Kiron’un izlediği yöntemden çok etkilendim ve programa dahil olmak istedim.

Kiron’un temel amacı nedir?

-Kiron’un hedefi bir nevi köprü rolüyle mültecilerin dil engeli ya da idari süreçler nedeniyle eğitimlerine uzun süre ara vermelerinin önüne geçmek ve onlara aynı zamanda eğitim sağlamak. Örneğin Türkiye’ye gelen mültecilerin bazıları mükemmel derecede İngilizce bilmesine rağmen Türkçe bilmiyorlar ve burs edinseler bile önlerine engel çıkıyor ve eğitim alamıyorlar. Dünyanın herhangi bir yerinde eğitime devam etme imkanıyla mültecilere bir amaç edinme şansı vererek gelecekte karşılarına çıkacak fırsatları artırdığımızı düşünüyorum...

Kiron kaç kişi çalışıyor?

-Dünya çapında projeye dahil olan kişi sayısı dört yüz. İstanbul’da STK statümüz yok, henüz projenin değerlendirme aşamasındayız. Dördümüz tam zamanlı çalışan altı kişilik bir ekibiz burada.

Kiron hangi disiplinlerde eğitim sunuyor?

-Dört temel çalışma alanı mevcut: İşletme ve Ekonomi, Mühendislik, Bilgisayar Bilimi ve Sosyal Bilimler. Bu alanlardan herhangi birine kayıt yaptırmadan önce öğrenciler genel eğitim ve dil dersleri de seçebiliyor.

Kurumunuzun karşılaştığı en büyük zorluklar nelerdir?

-İlginç gelebilir ama fon bulma konusunda çok sıkıntı yaşamıyoruz çünkü Google’dan destek alıyoruz. Projeyi Türkiye’de başlattığımızdan beri birçok idari engelle karşılaştık. Mevcut yasalar ve YÖK şu anda internet üzerinden verilen üniversite derslerini kredi olarak saymıyor. Bu şimdiye dek epey sorun yarattı ama bir yandan yerel kurumlarla anlaşmaya varmak için akademik bir strateji geliştiriyoruz. Aynı zamanda Kiron’un Berlin’deki genel merkeziyle sürekli temas halinde olduğumuz için, Türkiye’de yaşayan mültecilere eğitim kurumlarına kayıt yaptırıp eğitim alma hakkı tanıması için Türk hükümetine tavsiyede bulunması konusunda AB kurumları ve Alman hükümetinden destek alıyoruz.

Kiron Türkiye’deki kısa ve uzun dönem hedefleri nelerdir?

- Türkiye’deki üniversitelerle ortaklıklarımızı artırıyoruz. Halihazırda on iki üniversite bizimle ortaklık kurma yönünde istekli. İdari sorunları aştığımızda öğrencilerimize sertifika sunabilmeyi umuyoruz. Sanal ortam dışında da varlığımızı artırmak adına etkinlikler düzenleyerek öğrencilerin hem kendi aralarında hem profesyonellerle kaynaşmasını hem de networklerini geliştirmesini amaçlıyoruz. Aynı zamanda öğrencilerin birlikte çalışıp birbirlerine destek olabilecekleri öğrenci merkezleri kurmak istiyoruz. Son olarak yakın gelecekte İstanbul’un yanı sıra Gaziantep ve ülkedeki diğer şehirlerde de yer alma planımız var.

Teşekkür ederiz Phil. Röportaj yaptığımız kişilerden röportajı en sevdikleri alıntıyla bitirmelerini rica ediyoruz.

“Dünyanın sorunu şu; zeki insanlar şüpheyle doluyken aptal insanlar özgüven dolu.” Charles Bukowski

Proje hakkında daha fazla bilgi almak istiyorsanız Kiron ziyaret edin.